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Tranques de relave 2023

Telemetría en aguas subterraneas y tranques de relave

¿Que son los tranques de relave?

Los tranques de relave son una obra de la ingeniería muy útil en la minería. Se construyen con el objetivo de contener eficientemente los relaves de minerales necesarios para el desarrollo de la sociedad. Pero antes de comprender qué es un tranque de relave, es necesario tener claro qué es un relave. En esta entrada comenzaremos a explicar la definición de un relave para llegar a comprender el concepto de tranque de relave.

Un relave es un producto sólido y molido que se descarta de las operaciones mineras para eso están los tranques de relave. Por ejemplo, industria del cobre extrae una gran cantidad de roca de los respectivos yacimientos explotados, sin embargo, solo una pequeña fracción corresponde al compuesto objetivo que se desea utilizar en distintas industrias. Después de que la roca se ha molido, procesado y concentrado a través de un proceso que se llama flotación, se obtiene un concentrado de cobre, que contiene 1 cuarto del elemento puro. Esto se puede vender en ese estado o seguir procesándolo hasta llegar a cobre metálico puro. Las sobras del material procesado se denominan relave, y consiste en roca con una muy baja concentración de cobre.

El relave, en estricto rigor, no es un residuo tóxico por sí solo, ya que corresponde a una mezcla de agua con roca molida. Sin embargo, la toxicidad puede aparecer más adelante en el proceso, cuando esta mezcla de agua y roca reacciona con agua de ríos o afluentes y se solubilizan aún más ciertos agentes tóxicos que se pueden transportar disueltos en la corriente. Hay relaves que contienen elementos que poseen cierto nivel de toxicidad para el ser humano, por eso son necesarios los tranques de relave, en caso de ingerirlos con alta concentración; por ejemplo tenemos el arsénico, cianuro, cobre, cinc, cromo, plomo, entre otros. Las industrias mineras deben tener la precaución necesaria que indica la ley, es decir, deben tener especial cuidado con que las reacciones de solubilización de tóxicos no puedan tener lugar en ambientes no controlados, con el objetivo de proteger la salud humana y el ambiente.

El relave para tranques de relave minero no es un residuo sólido peligroso según la definición de RSP establecida por norma. Los RSP son productos generados por procesos industriales que implican la creación de compuestos, en cambio, los relaves son simplemente residuos de rocas que, si bien han sido procesados, no implican una transformación en su composición química, sino solo física.

Luego de haber comprendido la significancia de los relaves, ahora veremos el tema de los depósitos. Un depósito de relaves es una obra ingenieril que busca cumplir con las exigencias ambientales en donde se separa completamente el sólido del ecosistema circundante, con el objetivo de evitar la solubilización antes descrita. Existen varios tipos de depósitos de relave, que se diferencian según su funcionamiento, forma y características. Uno de los depósitos de relaves más utilizados son precisamente los tranques de relave, tema principal de este blog.

El tranque de relave es una estructura en que el muro es edificado por la fracción más gruesa del relave compactado, originario de un hidrociclón. Un hidrociclón es una operación minera que separa los sólidos gruesos de los finos mediante el impulso del agua. La parte fina del relave, llamada Lama, se deposita en la cubeta del depósito. La utilidad y significancia de los relaves es fundamental para la protección del medioambiente.

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